¿Los computadores, computan?

Computar (según la Real Academia de la Lengua):  “Contar o calcular en número algo, principalmente los años, el tiempo o la edad”.

Me voy a permitir una pequeña disgresión en este post. Me voy a alejar por un momento de las líneas temátias de Plataformas y Contenidos Educativas, para hacer una pequeña reflexión, y criticar derechamente, un término que seguimos utilizando hasta el día de hoy, y que creo debiese haber quedado en los anales de la historia hace un buen rato ya: el “computador”.

Algo de historia

Ahora, justo es aclarar que nadie tiene “la culpa”: el “computador” fue una derivación natural del desarrollo de las grandes calculadoras, a comienzos de 1900, por la naciente Industrial Business Machines (IBM). A mayor precisión, las máquinas eran “Tabuladoras”, y fueron creadas originalmente para sumar los datos de los primeros censos realizados en los EEUU, por Herman Hollerith (fundador luego de la IBM), y permitieron reducir los tiempos en obtener los resultados de éstos, pasando de demorarse años a pocas semanas.

hh-tabulator

Con el tiempo, estos “tabuladores” fueron agregando funcionalidades (recién para los años 20 aprendieron a restar !),  y así hasta finalmente poder multiplicar y dividir. Luego, pasaron a llamarse Máquinas de Contabilidad (Accounting Machines), un poco por “marketing”, pero también como el primer intento de catalogar estas máquinas por lo que hacían.

Un ejemplo de mejora, que me interesa hacer notar es la siguiente: ya para los modelos de 1906, se les agregó la posibilidad de cambiar la operatoria, o función, al reconfigurar los cables. En adelante tendrían un tablero especial de conectores, y según lo combinación de éstos, podrían realizar distintas funciones, sin tener que rediseñar una nueva máquina para cada función. Años después, este “tablero de control” se hizo incluso intercambiable, para no perder la configuración y todo el trabajo (y tiempo) que significaba cambiar la disposición de cables. Así, se podía fácilmente sacar e insertar un nuevo “cerebro”, o nueva función, en segundos. A esta capacidad de “modificar la función” me referiré nuevamente más adelante.

patch-panel-sm

Así se les fueron agregrando mayores capacidades y capas (impresora, alimentación automática de las tarjetas perforadas, etc). Hasta finales de década de los 40, cuando se construyeron las últimas “tabuladoras”, y se comenzó la carrera por lo que hoy conocemos como “computadores”.

Este periodo, entre la década de los 40 hasta fines de los 50, es histórico. Segunda Guerra Mundial de por medio, se aceleraron la fabricación de máquinas de cálculo gigantes, que se utilizaron tanto para el cálculo de la trayectoria de misiles y submarinos, como para decodificar los mensajes cifrados del enemigo. Aparecieron las, ahora icónicas, Collossus (Inglaterra, muy secreta, donde se dice que Turing ayudó a descifrar los códigos nazis), la Mark I (colaboración de IBM con la U. de Harvard, se extienden las tabuladoras con los conceptos del “Motor Analítico” de Babbage, matemático e inventor inglés de 100 años antes!), y la ENIAC (Militares norteamericano con U. de Pennsylvania, primera electrónica y “Turing-completa”).

Todas estos llamados “primeros ordenadores” se enfocaban en la capacidad de procesar  cálculos numéricos, sobre datos, a velocidades nunca antes vistas. La Mark I, se denominó una”Calculadora Automática de Secuencia Controlada” (Automatic Sequence Controlled Calculator, ASCC).  La ENIAC, se denominó “Integrador y Computador Electrónico Numérico” (Electronic Numerical Integrator And Computer).

Ésa era su función !!

ph7090

Luego vinieron las versiones comerciales (1959, las 1401 y la 7090, de la IBM), que denominaron “Sistemas de Procesamiento de Datos” (Data Processing Systems).

La ENIAC,  podía resolver “una gran cantidad de tipos de problemas numéricos a través de la reprogramación”.  Del catálogo comercial de la 7090, ” La 7090 puede realizar cualquiera de las siguiente operaciones en un segundo: 229,000 sumas o restas, 39,500 multiplicaciones, o 32,700 divisiones”.

Máquinas multi-funcionales

Y vuelvo entonces a la idea original, después de todo este recorido histórico, para aclarar un sólo concepto:  las máquinas en ese tiempo efectivamente COMPUTABAN ! Eran expertas en “number-crunching”, esa era su misión, foco y objetivo.

(Un detalle interesante, estudiable y discutible:  estas máquinas ya traían en sí el germen de lo que a futuro les brindaría su capacidad de ir mutando, de cambiar su función:  aparte de procesar los datos para los cálculos u operaciones a realizar, también procesaban los datos para las propias instrucciones a realizar. El “tablero de control intercambiable” que mencionamos anteriormente, derivó en la capacidad de agregarle instrucciones, que podían ser reprogramadas permanentemente. Hasta el día de hoy, con los lenguajes de programación, o las actualizaciones de los sistemas operativos).

Pero con el tiempo, se descubrieron otros usos humanos para estas máquinas. No sólo hacer cálculos, digamos. En algún momento,  se vio que podían ser una excelente herramienta para escribir, almacenar y modificar textos: se crearon los procesadores de texto, que se masificaron rápidamente y en una década hicieron desaparecer la industria de máquinas de escribir !  Y luego, cuando las consolas ya eran gráficas, que podían manejar muy bien las fotografías y los gráficos. Lo mismo sucedió luego con el audio y el sonido: no hay músico hoy que no use una máquina para gestionar y hasta crear sus canciones. Ahora estamos entrando en la etapa del video: también son muy buenas para manejar la producción y edición de video. Para qué hablar de las comunicaciones, donde hoy en día estamos viviendo la integración cada vez mayor entre lo que antes era la telefonía análoga y la actual digital, donde seguramente las plataformas telefónicas antiguas simplemente van a desaparecer, e integrarse en una sola red de comunicaciones IP.

Entonces, cabe, creo yo, la pregunta: ¿qué hacen los computadores hoy ? ¿Calculan números?

Pues claro que calculan números, pero ¿es esa su función principal? Incluso, si buscamos “la función principal”, hoy, muy seguramente estaríamos en problemas, pues simplemente no hay una función principal !  Depende de cada uno, de su rubro, de la especialización, de la máquina que utilice. Incluso del momento, porque uno puede utilizar una función un momento, y segundos después otra. O incluso al mismo tiempo, estar por ejemplo, componiendo una fotografía y hablando con un familiar o amigo remoto, no?

Generalmente hablando, el resto de las máquinas que usamos tiene una sóla función, fija en el tiempo. Un refrigerador, refrigera, una estufa, calienta. Y esa función no es adaptable, no cambia en el tiempo. Se pueden mejorar sus métodos internos, sus tecnologías, pero la función se mantiene, fija y estable. Con el computador, esa función ha ido adaptándose y mutando fuertemente.

Dejo planteada, entonces, la inquietud. Personalmente para mí, no tiene ningún sentido (excepto el histórico), seguir llamándoles computadores a estas máquinas multi-funcionales y adaptables en el tiempo.

PD: Y es al menos destacable mencionar que en España, donde siempre han sido más quisquillosos con el idioma, se les denomina ordenadores, término al menos más correcto a mi modo de ver.

 

 

 

Un comentario en “¿Los computadores, computan?

  1. Buena “disgresión” Sebastián, creo que no es trivial, detenerse un poco a observar la herramienta y su evolución a través de la historia desde su génesis en el siglo pasado (sin considerar que podríamos remontarnos al ábaco), porque es importante notar y hacer consiente como esta herramienta, está logrando posicionarse como algo más que eso, comportándose más bien como una prótesis, que actúa en varias capas de nuestra vida cotidiana. Creo que sería de mucho valor que luego de esta pausa, retomaras tu línea anterior que concitó mucho interés, particularmente la serie de preguntas que planteas merece tiempo y profundización, pues cada una sugiere una línea de especialización. Suerte! Ricardo.

    Me gusta

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión /  Cambiar )

Google photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google. Cerrar sesión /  Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión /  Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión /  Cambiar )

Conectando a %s